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¿El trabajo remoto está aquí para quedarse?

htorres julio 4, 2020

La semana pasada, fui a la oficina vacía de Planet Money en el centro de Manhattan para recoger algunas cosas. Se sentía como visitar las ruinas de una época pasada. Me recordó a una época en la que podías subirte a un vagón de metro lleno de gente, caminar al trabajo sin una máscara e interactuar con tus colegas sin tener que mirar sus cabezas sin cuerpo a través de la pantalla de una computadora.

Nuestro edificio aún está en su mayor parte abandonado, pero el gerente de nuestro edificio ya había tomado precauciones para ese difícil día en que todos podríamos regresar. Había círculos de pie a seis pies de distancia en el vestíbulo para alentar la distancia social. Nuestros ascensores solo podían caber cuatro círculos, y ni siquiera parecían estar realmente a seis pies de distancia. Siendo un rascacielos, siempre había sido un fastidio esperar el ascensor. Las líneas ya atestadas serían una locura en un mundo donde los ascensores solo podían acomodar a cuatro personas en la hora pico. Las manijas de las puertas, los baños, las cafeteras, las salas de reuniones y la cocina de la oficina parecen sitios radioactivos para el virus. Y eso ni siquiera entra en el sistema HVAC empujando el mal aire por todas partes.

Reflexiones entorno al teletrabajo

La experiencia realmente me hizo pensar que el gran experimento del trabajo remoto estará aquí por un tiempo. Y realmente es grandioso. Un nuevo estudio de Erik Brynjolfsson, del MIT, y otros cinco economistas, profundiza en los números del teletrabajo. Realizaron dos encuestas importantes en abril y mayo, y descubrieron que aproximadamente la mitad de la fuerza laboral estadounidense en su totalidad ahora es remota, lo que es más alto que las estimaciones anteriores. Eso vale la pena repetir: la mitad de toda la fuerza laboral ahora trabaja remotamente.

En un boletín anterior, presentamos un caso bajista para el futuro del trabajo desde casa. Hablamos con el psicólogo de Stanford Jeremy Bailenson, cuya investigación muestra cómo las tecnologías existentes como Zoom son un pobre sustituto de las interacciones cara a cara. La pantalla de una computadora no puede coincidir con la oficina física cuando se trata de oportunidades de vinculación social, supervisión administrativa, tutoría y apoyo, y colisiones aleatorias entre colegas que conducen a nuevas ideas.

Las ventajas que tiene trabajar desde casa

Pero también está el caso alcista para el trabajo remoto. Brynjolfsson, quien ha pasado años estudiando la intersección de la tecnología y la economía, señala sus muchas ventajas. Los trabajadores no tienen que perder tiempo ni recursos de viaje. Y pueden vivir donde quieran. Las empresas pueden ahorrar dinero en bienes raíces comerciales, lo cual es increíblemente caro en lugares como Manhattan y Silicon Valley (nota al margen: esto también traslada el costo de los bienes raíces a los trabajadores, pero esa es otra discusión). Una oficina virtual ofrece un grupo de trabajo prácticamente ilimitado para que las empresas recluten. En la jerga económica, hay mejores oportunidades de «correspondencia». «Tienes la oportunidad de aprovechar a las mejores personas donde sea que estén», dice Brynjolfsson. Además, argumenta, este cambio está empujando a las empresas a centrarse en el rendimiento y la producción en lugar de solo «horas de reloj».

Una gran cantidad de compañías de primera línea, incluidas Twitter y Facebook, han dicho que están liberando a todos o muchos de sus empleados para convertirse en nómadas itinerantes para siempre. Brynjolfsson cree que las empresas ahora se están dando cuenta de que el trabajo remoto da menos miedo de lo que habían imaginado y que en realidad las está haciendo más eficientes y productivas. Brynjolfsson dice que «esto presagia un cambio mucho más grande en la economía».

Sin embargo, la tecnología que todos estamos utilizando para hacer trabajos remotos ha estado con nosotros durante décadas. Y al mismo tiempo, esta tecnología estalló en la escena, las empresas, y especialmente las empresas de alta tecnología, se duplicaron al tener oficinas. Piense en Googleplex de Google y «Mothership» de Apple, que abrió hace solo unos años. En 2013, la directora ejecutiva de Yahoo, Marissa Mayer, incluso prohibió trabajar desde casa.

La sociedad se adaptara al teletrabajo

«Hay mucha inercia en la forma en que las personas trabajan», dice Brynjolfsson. «Y en realidad es bastante difícil cambiar los procesos, la cultura, la capacitación, los tipos de trabajo y las tareas que realizan las personas. Y, a menos que haya un shock, la mayoría de las personas tenderá a seguir haciendo las cosas a la antigua usanza».

Cuando se trata de la utilización de nuevas tecnologías, Brynjolfsson ve un proceso que él llama «la curva J de productividad«. La curva J se refiere a un patrón que ve en los datos, que muestra que las empresas tardan en adoptar nuevas tecnologías, y cuando lo hacen, la productividad en realidad disminuye al principio. Tienen que invertir tiempo y dinero para adoptarlo, lo que los ralentiza. Pero, como cualquier inversión, termina dando sus frutos.

La idea central de la curva J, dice, es «cuando se tiene una nueva tecnología poderosa como la electricidad o Internet o la máquina de vapor o la inteligencia artificial: el trabajo no cambia instantáneamente para aprovecharlo». Después de que se inventó la electricidad, dice, les tomó más de treinta años reestructurar las fábricas y que la sociedad obtuviera grandes ganancias. «Del mismo modo, con el trabajo remoto, no creo que la gente realmente se haya visto obligada a pensar en todas las cosas que podríamos hacer y qué tan bien podría funcionar», dice.

Brynjolfsson reconoce que la oficina física ofrece algunos beneficios sociales y económicos. «Probablemente sea una buena idea que la gente venga alguna vez», dice. Pero este gran experimento de trabajo remoto, dice, está obligando a las empresas a repensar sus operaciones, abandonar una mentalidad obsoleta y descubrir formas más eficientes de trabajo. Él cree que muchos de estos cambios se mantendrán una vez que termine la pandemia.

Después de visitar la oficina de Planet Money, me fui preguntándome cuánto tiempo pasaría hasta que regresáramos. Y me subí a mi auto para irme a casa porque no hay forma de viajar en el metro en estos días.